Cientficos determinan cundo aparecieron las primeras criaturas con cuatro extremidades

Los investigadores tambin descubrieron que el linaje que condujo a los tetrpodos experiment tasas de evolucin mucho ms rpidas que todos sus parientes acuticos cercanos.

Uno de los hitos ms importantes de la evolucin de la vida en nuestro planeta fue la transicin de las especies de los ocanos a la tierra. Este es una cuestin que durante aos ha fascinado a los cientficos y ha generado mltiples teoras sobre cundo y cmo ocurri exactamente dicho proceso.

El pasado 23 de agosto, dos investigadores de la Universidad de Harvard (Massachusetts, EE.UU.) publicaron unestudioen la revista Nature Ecology and Evolution en el que aseguran haber obtenido una estimacin muy estrecha del tiempo en que se originaron los tetrpodos: concretamente,hace unos 390 millones de aos.

Tiago Rodrigues Simes, uno de los autores del estudio, explica que se senta intrigado sobre por qu las primeras huellas fsiles conocidas de tetrpodos eran al menos 15 millones de aos ms antiguas que cualquiera de los fsiles de tetrpodos que se han encontrado hasta ahora.

Simes y su colega, la doctora Stephanie Pierce, decidieron poner en prctica una herramienta metodolgica llamada ‘relojes morfolgicos’para intentar aclarar este misterio. Esta tcnica, derivada de anlisis evolutivos y epidemiolgicos que utilizan datos moleculares, proporciona un valioso enfoque para comprender cmo las especies extintas o vivas se relacionan entre s, sus tiempos de origen, patrones de diversificacin y tasas de evolucin fenotpica de manera integrada.

Los investigadores encontraron que los primeros tetrpodos aparecieron 390 millones de aos atrs, “cerca de la edad de las huellas ms antiguas conocidas”. Sin embargo, de acuerdo con Simes, dichos resultados sugieren que “esto no se debe al escaso potencial de conservacin de los fsiles, sino a las tasas excepcionalmente bajas de diversificacin de especies en los tetrpodos y sus parientes ms cercanos”. Simes agrega que tasas tan bajas de diversificacin produjeron tan pocas especies que vivieran en ese perodo de tiempo que, incluso con una tasa constante de preservacin y recuperacin de fsiles, haba “una probabilidad muy baja” de que esas especies pudieran conservarse como fsiles.

Evolucin acelerada

Por otro lado, los cientficos tambin descubrieron que el linaje que condujo a los tetrpodos experiment ritmos de evolucin mucho ms rpidos que los de sus parientes acuticos cercanos.

“Los ritmos de cambio morfolgico en el crneo durante el ascenso de los tetrpodos fueron significativamente ms veloces que los ritmos de cambio en el resto de su esqueleto desde el cuello hacia abajo”,sealaSimes. “Esto puede parecer contradictorio porque cuando se menciona la transicin pez-tetrpodo solemos pensar en cambios desde el cuello hacia abajo, como el desarrollo de las extremidades”.

No obstante, las extremidades necesitaron millones de aos ms para desarrollarse, y la comunidad cientfica an carece de respuestas fehacientes sobre por qu el crneo evolucion mucho antes que estas.

“Por qu una brecha tan larga entre el origen del grupo con innovaciones evolutivas clave y su xito taxonmico como linaje? Este es un patrn que hemos estado encontrando con otros linajes de vertebrados en los ltimos aos en diferentes escalas de tiempo”, subraya Simes, y concluye que responder a esta pregunta es ahora uno de sus principales intereses de investigacin, que “definitivamente requerir mucho ms tiempo y anlisis”.

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