Todo sobre las variantes del COVID-19: cmo se originan, cules

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Todo sobre las variantes del COVID-19: cmo se originan, cules son las que ms preocupan y de qu depende su aparicin

Alpha, Beta, Gamma, Delta y Lambda no son solamente letras del abecedario griego. Representan adems, denominadas por la Organizacin Mundial de la Salud (OMS), variantes de preocupacin y de inters del SARS-CoV-2 que ponen en alerta a cientficos, investigadores y autoridades de todas las naciones. Segn aclara el mximo organismo sanitario internacional, la OMS, todos los virus cambian con el paso del tiempo, y tambin lo hace el virus causante del COVID-19.

Ante el reciente avance de Delta, la versin detectada por primera vez en la India a fines de 2020, y preocupacin en los principales pases del mundo por su mayor contagiosidad y sus 6 caractersticas distintivas que podran ralentizar los esfuerzos globales por ir hacia una nueva normalidad, es importante conocer qu hay detrs de estas variaciones en los virus en general y en particular en el nuevo coronavirus.

Cules son las ms peligrosas? La variante Delta de COVID-19, una de las variantes de preocupacin segn la OMS, por su alta contagiosidad y no por su letalidad, presente hoy en 135 pases, es hoy uno de los tems de esta pandemia por el virus SARS-COV-2 que ms preocupa a la comunidad cientfica porque para impedir su transmisin se necesitan sociedades completamente vacunadas con el portfolio de inmunizaciones vigentes contra el COVID-19.

Lo mismo sucede con Lambda, identificada por primera vez en Per y ahora detectada en ms de 40 pases. El pasado 14 de junio, la OMS clasific la variante Lambda como de inters, lo que significa que da lugar a una transmisin significativa y tambin puede causar varios conglomerados del nuevo coronavirus en distintos pases, con una prevalencia relativa creciente y ocasionando nmeros cada vez mayores de casos con el tiempo, resalta la OMS.

Esta versin muestra signos de tener un xito inusual en la infeccin de personas completamente vacunadas, segn un estudio preliminar. Ya se ha extendido a Argentina, Chile, Ecuador, as como a Texas y Carolina del Sur.

Consultado por Infobae, el doctor Vctor Romanowski, virlogo vicepresidente de la Sociedad Argentina de Virologa (SAV), director del Laboratorio de Virologa Molecular en el IBBM-Fac. de Cs. Exactas (UNLP/CONICET), explic: Un virus es un paquete de informacin gentica. Cuando entra a una clula, tiene que producir ms virus, ese es su objetivo final. Para lograr este cometido, tiene que expresar toda la informacin gentica almacenada en su genoma -a ARN cido ribonucleico- para sintetizar protenas y producir ms copias de genoma que servirn para armar ms virus.

En el caso de los coronavirus, estos paquetes de informacin gentica tienen alrededor de 30 mil caracteres, una especie de folleto de unas diez pginas. Imaginemos a una persona que trata de copiar tanta data lo haga muchas veces, alguna de esas oportunidades lo har cometiendo errores. Esto mismo sucede en el caso del ARN polimerasa, que copia a mano toda esa secuencia de letras y los errores que comete se cometen se conocen con el nombre de mutaciones, detall el virlogo.

En consecuencia, estos errores pueden aparecer como constelaciones de mutaciones, que caracterizan a lo que llamamos diferentes variantes de un virus. La cantidad de variantes es prcticamente infinita, un nmero muy grande. Muchos de estos errores convierten al genoma en inviable, un virus que tiene ciertos errores en ciertos lugares es incapaz de producir ms virus o infectar ms clulas, aadi el vicepresidente de la SAV.

Los errores que modifican la informacin gentica y que le permiten sobrevivir al virus son los que vemos y observamos como variantes. Existe lo que se llama una presin de seleccin, que favorece a aquellas variantes que tienen alguna ventaja, como replicarse ms rpidamente, infectar con mayor eficacia las clulas blanco o target. Muchas de estas variantes a lo largo de esta corta historia de ao y medio de pandemia de coronavirus resultaron en virus que simplemente infectan mejor que el original, detectado en China hacia fines del 2019, determin el virlogo.

Esto no necesariamente significa que estos virus causen mayor dao en la persona infectada. Una de las caractersticas para detectar una variante es que necesariamente tiene que infectar y replicarse ms eficazmente que la original, sino no la veramos, ya que estara desplazada de la poblacin por otras mucho ms eficaces para reproducirse, ejemplific.

De acuerdo a Romanowski, los estudios de biologa computacional permiten vaticinar que errores de replicacin o mutaciones podran hacer que una variante sea ms eficaz en propagarse que otras. Desde lo emprico se observa que ciertas mutaciones aparecen en diferentes variantes de manera independiente. Y esto sugiere que no existe una infinidad de variantes viables: son limitadas y eso hace que nuestra lucha contra el coronavirus pueda ser focalizada de mejor manera y permite pensar que tendremos xito independientemente del diseo de las vacunas.

Finalmente, todas las vacunas permiten desarrollar una defensa inmune que se dirige a mltiples tramos de las protenas del virus, es decir que los anticuerpos no solamente detectan un parche de una protena, que se puede pensar como un mosaico de pequeos parches, contra los cuales hay algn anticuerpo que funciona. Esto hace que las vacunas estn funcionando contra diferentes variantes, con eficacias ligeramente diferentes, puntualiz.

Segn el virlogo: Un experimento a cielo abierto lo estamos viendo en Estados Unidos, donde hay un grupo de personas que estn vacunadas y otro grupo muy grande de poblacin que no estn inmunizadas, quienes no quisieron acceder a la vacuna. Es importante aclarar que la eficacia se determina en ensayos clnicos. Lo que estamos viendo en estos momentos es la efectividad de las vacunas en el territorio, es decir en el mundo real. Es muy distinto pensar en la efectividad de una vacuna para impedir que se infecte una persona tenga sntomas a evaluar su efectividad para impedir que esa persona que tiene sntomas termine necesitando una hospitalizacin o tener eventualmente un desenlace fatal.

Se ven mayores diferencias cuando se analiza la proteccin que brindan las vacunas para evitar la enfermedad sintomtica causada por las distintas variantes. Pero cuando nos movemos hacia el objetivo de reducir el riesgo de hospitalizacin y, eventualmente, de una enfermedad severa que conduzca a la muerte, la mayora de las vacunas exhibe porcentajes de efectividad mayores y cercanos frente a diferentes variantes, concluy Romanowski.

Por su parte, Aldo Cceres, virlogo, bioqumico y coordinador en el comit de bioseguridad y control de infecciones en el H.I.G.A San Felipe de San Nicols de Los Arroyos, provincia de Buenos Aires, defini a Infobae: Los coronavirus, y en especial el SARS-CoV-2, tienen un genoma grande, de 30 mil pares de bases, que es el corazn del virus. Cuando ingresa a una clula humana, necesita replicarse, es un parsito intracelular que invade una clula y comienza a replicar ese genoma para comenzar a dar rdenes a la clula que invadi para que arme el virus nuevo.

Estos virus de ARN, se replican por accin de una protena que se llama ARN polimorasa o dependiente, que carece de una exonucleasa correctora. Cundo se va copiando, en su transcripcin que necesita hacer otro igual, no corrige esos errores y comienzan a originarse equivocaciones, que son la base de las mutaciones, aadi.

Cmo contina el proceso? Esa mutacin, a veces puede tener o un menor o un mayor efecto, que puede hacer que no llegue a nada y se extinga en el mismo momento o bien prosperen y originen alguna variante que pueda generar un escape al sistema inmune, desliz y especific que depende mucho de la presin que ejerza esa mutacin.

Generalmente las mutaciones ms importantes en SARS-CoV-2 se estn dando en el genoma de la protena viral S o spike, que es la llave de ingreso del virus a las clulas humanas, especific Cceres y aclar: Estas variantes se analizan desde la vigilancia epidemiolgica molecular, y se hace por consenso mundial a travs del GISAID que cuenta con ms de 16 mil mutaciones registradas y ac en la Argentina existe el consorcio llamado Proyecto Argentino Interinstitucional de genmica de SARS-CoV-2 – PAIS, donde se lleva analizado un nmero importante de muestras, secuenciadas en formas parcial o total, con ms de 1.000 genomas secuenciadas.

En referencia a las principales caractersticas de las variantes, el virlogo y bioqumico pormenoriz a Infobae: En el caso de la Delta estara, por ejemplo, en que cuenta con un 60% ms de transmisibilidad con respecto al linaje original. Ms all de ese porcentaje, tambin se analiza si es ms virulenta, si puede ejercer mayor dao con esa mutacin en el genoma que ha adquirido y ver si cuenta con la ventaja evolutiva para hacer el temido escape evolutivo, que a lo mejor las cepas vacunales -inducidas en la vacuna con la respuesta inmunolgica- no pueda detectarla o tenga un menor efecto, hecho que sucede con Delta, que tiene cierto escape inmunolgico pero afortunadamente dbil.

Uno cuando hace vigilancia epidemiolgica molecular, lo que hace es buscar la mutacin especfica dentro del genoma. Eso se puede producir en una protena que tiene algo diferente respecto a la original que le brinda esa ventaja evolutiva. Ese potencial impacto clnico que puede llegar a tener despus hay que observar en la poblacin. Se puede avisar que se encontr una mutacin especfica pero despus hay que comprobar su accionar en la comunidad, agreg. Son necesarios ms rastreos genticos del coronavirus para evitar nuevas variantes, advirtieron cientficos.

Sern infinitas las mutaciones en SARS-CoV-2? De acuerdo al virlogo Aldo Cceres, la nica forma de poder parar estas variaciones del genoma es llegar a la anhelada inmunidad de rebao, ya que cuando hay un nmero elevado de casos que aumentan, por ejemplo en el caso Delta, lo que hace es generar un aumento en el riesgo de mutaciones, ya que cuanto ms se propaga el virus, ms posibilidades tiene de mutar.

Hasta el momento se han visto miles de pequeas modificaciones que no tuvieron una mayor consecuencia, pero hay algunas variantes de preocupacin (denominadas VOC) y de inters, que tambin son seguidas de cerca por la OMS, para ver si evolucionan y pasan a ser un riesgo a la salud. Sern infinitas? Creo que no, o por lo menos si llegamos a la inmunidad de rebao con la vacunacin vamos a poder controlar la situacin, agreg.

Adems, no podemos saber cules sern las prximas mutaciones, esto es algo totalmente impredecible. Es factible que aparezcan nuevas versiones del SARS-CoV-2, sera lo ms esperable, aunque no podemos saber dnde, a pesar de que generalmente las mutaciones que tienen un impacto clnico o efecto en la poblacin cuentan con una mutacin que le da una ventaja evolutiva, que puede estar dada en una mayor adherencia a las clulas humanas; en una mayor capacidad de replicacin, en una mayor capacidad de escape inmunolgico a la defensa que le presenta el sistema inmune, etc., determin el experto.

En dilogo con Infobae, Lilin Testn, mdica infectloga del FUNCEI (Fundacin del Centro de Estudios Infectolgicos del doctor Daniel Stamboulian), advirti: El genoma viral est compuesto por secuencias de protenas. A medida que el virus circula y se transmite entre diferentes individuos las posibilidades de mutaciones en su genoma aumentan.

Como sucedi hasta el momento, algunas variantes fueron reemplazando la cepa viral original y prevalecen en diferentes regiones. En el caso de la variante Delta, aparecida en diciembre de 2020 en la India, posee dos tipos diferentes de mutaciones se caracteriza por aumentar la carga viral en las vas areas superiores lo que genera mayor capacidad de trasmisin y su consecuente diseminacin en la poblacin susceptible de forma rpida y eficaz. La vacunacin completa, hasta el momento con 2 dosis, previene el desarrollo de enfermedad severa y de hospitalizacin. agreg.

Para Testn, existen posibilidades infinitas de mutaciones, algunas pueden no ser tan peligrosas y auto limitarse. Dentro de los escenarios posibles para el fin de la pandemia deben evaluarse dependiendo del porcentaje de poblacin vacunada. Mientras la tasa de vacunacin sea baja o insuficiente la circulacin continuar hasta que se alcance los niveles adecuados de vacunacin. En pases con altas coberturas de vacunacin es posible que el virus genere brotes espordicos especialmente en la poblacin no inmunizada y mantenga una endemicidad que requiera de vacunas adicionales en forma anual. La enfermedad no puede erradicarse porque existe un reservorio zoontico (murcilago) que puede ser el origen de nuevas infecciones, alert.

Guillermo Docena, bioqumico e inmunlogo, profesor titular de Inmunologa de la Universidad Nacional de La Plata, investigador principal de CONICET y desarrollador de ARGENVAC 221, opin a Infobae: Lo primero que hay que destacar es que todos los virus mutan. A medida que se van replicando, -para eso invaden clulas y organismos- y a medida que se van multiplicando van introduciendo variaciones o mutantes. La diferencia de un virus a otro es la velocidad con la que muta, hay virus que mutan ms y otros que menos: el SARS-CoV-2 muta mucho menos que HIV por ejemplo o hepatitis, y tenemos aparicin de variantes por la gran cantidad de individuos que infecta el coronavirus, muta poco pero se multiplica mucho.

Cmo aparecen las variantes? Hay ms de 3 millones de secuencias de ARN publicadas que son distintos virus con cambios muy pequeos al del coronavirus original. De ese total, se han transformado en variantes de inters o de riesgo menos de 10. Esta seleccin se debe a que sus mutaciones o cambios aumentan la transmisin del virus de un organismo a otro, y eso se consigue por que cambia muy pocos aminocidos en la zona donde la protena S del virus se une al receptor y entra a la clula. Cuando esos cambios en esas zonas muy puntuales determinan que el virus se una ms fuertemente al receptor celular, entra ms rpido y fcil; esto determina que tenga una mayor capacidad de replicacin y puedan generarse ms partculas virales en cada individuo, especific Docena.

Hay que destacar que todos los virus mutan

En relacin a la pregunta de Infobae si las variantes sern infinitas, de acuerdo al investigador del CONICET: No, la aparicin de variantes va a depender de la capacidad de transmisin que tenga el virus y de las condiciones en las poblaciones en las cuales se est replicando. Si tenemos situaciones controladas con contagios en un nmero bajo es muy poco probable que aparezcan nuevas; aunque si llegamos a tener picos de casos como los de Brasil o India, con 100 mil a 400 mil nuevos contagiados por da, ah s es un indicativo que el virus se est replicando mucho y en esas condiciones es posible que aparezcan variantes y vaticin: Si no se producen situaciones como las de India y Brasil, es improbable o imposible que aparezcan nuevas variantes. No creo que haya nuevas mutaciones, aunque me preocupan los dichos del primer ministro britnico Boris Johnson que no le importa que haya 100 mil casos por da. Si eso llega a ser as, -ya superaron los 50 mil infectados diarios en ese pas, ah s es probable que aparezca una nueva versin del SARS-CoV-2.

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