Por qu hay que mirar a Dinamarca para ver el futuro del COVID-19

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Los pases altamente vacunados crean haber superado lo peor, pero en el pas escandinavo el mes ms duro de la pandemia acaba de empezar.

COPENHAGUE, Dinamarca-En un pas que rastrea la propagacin de variantes de coronavirus tan estrechamente como cualquiera del mundo, las seales nunca han sido ms preocupantes.Los positivos de micron se duplican casi cada dos das.El pas est estableciendo un rcord de casos diarios tras otro. El laboratorio que analiza las pruebas positivas ha aadido recientemente un turno nocturno para poder seguir el ritmo.

Y los cientficos dicen que la oleada no ha hecho ms que empezar.

A medida que el micron impulsa una nueva fase de la pandemia, muchos miran a Dinamarca -y en particular al instituto gubernamental dedicado a las pruebas, la vigilancia y la elaboracin de modelos- en busca de advertencias sobre lo que cabe esperar.

La respuesta que est surgiendo -incluso en este pas del norte de Europa, altamente vacunado y rico- es extrema. A pesar de todas las defensas construidas durante el ltimo ao,el virus est a punto de salirse de control, y los cientficos de este pas esperan un patrn similar en gran parte del mundo.

El prximo mes ser el periodo ms duro de la pandemia, afirma Tyra Grove Krause, epidemiloga jefe del Instituto Estatal del Suero de Dinamarca, un campus de edificios de ladrillo junto a un canal.

Tyra Grove Krause, epidemiloga jefe del Instituto Estatal del Suero, dice que el prximo mes Tyra Grove Krause, epidemiloga jefe del Instituto Estatal del Suero, dice que el prximo mes “ser el periodo ms duro de la pandemia”. (Chico Harlan/The Washington Post)

Desde la aparicin de micron en noviembre, la mayor esperanza ha sido que la variante pudiera causar una enfermedad menos grave que la versin delta con la que compite, lo que podra hacer que esta oleada fuera ms manejable y ayudar a la transicin de covid-19 a una enfermedad endmica. Perolas proyecciones de Dinamarca muestran que la ola est inundando el pas de forma tan completa, que incluso una cepa menos grave supondr un golpe sin precedentes.

Los cientficos advierten que el conocimiento del micron sigue siendo impreciso. Los modeladores del virus de Dinamarca tienen muchos escenarios, no slo uno. Pero incluso en un escenario intermedio, los hospitales daneses pronto se enfrentarn a un flujo diario de pacientes varias veces superior al que han visto anteriormente.

Esto desbordar a los hospitales, dijo Grove Krause. No tengo ninguna duda al respecto.

En su edificio de oficinas, donde trabaja con un equipo de modelado de seis personas, trat de explicar por qu el micron supuso tal revs en la lucha contra la pandemia. Compar el virus con una inundacin, y describi cmo las vacunas, en sus variantes anteriores, haban actuado como dos barreras que salvaguardaban el sistema sanitario. Una barrera era la capacidad de las vacunas de reducir la probabilidad de infeccin, manteniendo baja la propagacin. La otra barrera se derivaba de la disminucin de la probabilidad de enfermedad grave y muerte. Ambas barreras tenan algunos agujeros, pero juntas aseguraban que las aguas de la inundacin nunca subieran demasiado.

Pero ahora, dijo, la primera barrera ha desaparecido en gran medida.Los datos de Dinamarca demuestran que las personas con dos dosis son tan vulnerables a la infeccin por micron como los no vacunados.Los que se han reforzado tienen una mejor proteccin-un signo de esperanza-, pero mientras tanto unos tres de cada cuatro daneses an no han recibido una tercera dosis, lo que hace que la mayora del pas sea vulnerable.

Esta dinmica, unida a una variante mucho ms transmisible que la del invierno pasado, significa que cualquier persona danesa tiene ahora muchas ms probabilidades de entrar en contacto con el virus, incluidas las personas mayores y frgiles, ya que la demografa de Dinamarca se inclina hacia la tercera edad, como en gran parte de Occidente. El agua fluye ahora por los agujeros de la segunda pared.

En su ordenador de doble panel, Grove Krause sac las ltimas proyecciones del instituto, que los cientficos seguan ajustando antes de hacerlas pblicas el sbado. El abanico de posibilidades es amplio, pero el mejor escenario -que es poco probable, dijo- muestra que las hospitalizaciones diarias son iguales al pico del ao pasado. En la mayora de los dems escenarios, las cifras se disparan hasta la estratosfera.

Los hospitales de Dinamarca nunca han tenido ms de 1.000 pacientes de covid-19 en un momento dado, un pico del invierno pasado. Pero a principios de enero, en un escenario moderado, los hospitales podran ver llegar a 500 nuevos pacientes de covid cada da. Si la transmisibilidad de micron se sita en el extremo superior, y resulta ser tan grave como la delta, con gran capacidad para evadir las vacunas, los ingresos diarios podran alcanzar los 800.

Y luego est la cuestin de las infecciones.Antes de esta oleada, Dinamarca nunca haba visto ms de 5.000 casos en un da. El viernes, registr ms de 11.000 nuevos casos.En una semana, en un escenario moderado, el nmero de casos podra alcanzar los 27.000. Y en enero? Las estimaciones del instituto suben an ms, en el eje Y.

Ante este aumento,Dinamarca recort este mes el horario de apertura de bares y restaurantes, inst a la gente a trabajar desde casa y cerr las escuelas siete das antes de lo previsto por las vacaciones de Navidad.Grove Krause advirti que las proyecciones no tenan en cuenta otras medidas del gobierno anunciadas el viernes, que incluan el cierre de cines y teatros. Pero incluso un cierre total, dijo, no evitar que esto se salga de control.

Con el aumento de los casos de coronavirus, Dinamarca cerr restaurantes y bares. Pero los grupos siguen reunindose, en el interior y al aire libre, en muchos de los barrios de Copenhague bordeados por canales. (Chico Harlan/The Washington Post)Con el aumento de los casos de coronavirus, Dinamarca cerr restaurantes y bares. Pero los grupos siguen reunindose, en el interior y al aire libre, en muchos de los barrios de Copenhague bordeados por canales. (Chico Harlan/The Washington Post)

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Las proyecciones de Dinamarca se toman en serio en todo el mundo, porque se basan en un sistema global de vigilancia de los coronavirus diseado especficamente para momentos como ste, cuando la naturaleza del virus cambia rpidamente.

El sistema comienza con las pruebas: Dinamarca realiza ms pruebas que casi cualquier otro pas del mundo, a un ritmo per cpita siete veces superior al de Estados Unidos. Las pruebas, que son gratuitas tanto para los ciudadanos como para los viajeros, llegan entonces al Instituto Estatal del Suero, as como a un centro hermano en la otra punta del pas. Los tcnicos de laboratorio identifican los positivos en 24 horas. Y al da siguiente ya saben qu variante es la responsable de cada caso.

Una parte de los positivos se secuencian genticamente en su totalidad, lo que aporta una capa adicional de informacin, permitiendo a los investigadores no slo ver las mutaciones, sino tambin comprender quin infect a quin.

Estamos viendo las cosas prcticamente en tiempo real, afirma Arieh Cohen, jefe de desarrollo del laboratorio que procesa los resultados de las pruebas y realiza el anlisis inicial de las variantes.

Lo que los datos han mostrado, hasta ahora, es que la tasa de hospitalizacin es ligeramente inferior en el caso de micron que en el de delta, aunque como las hospitalizaciones van por detrs de las infecciones, y como las infecciones de micron son recientes, los cientficos dicen que los resultados sern ms significativos en un par de semanas.

Los cientficos tambin han identificado la forma en que micron se propag por todo el pas, primero a travs de los viajeros procedentes de frica, y luego a travs de varios eventos de superdifusin. Un artculo recin publicado por el instituto y otros investigadores describe una fiesta de Navidad a la que asistieron unas 150 personas. La mayora estaban vacunadas. Y sin embargo, 71 dieron positivo de micron.

Los primeros casos de micron en Dinamarca se han concentrado de forma desproporcionada en personas de 20 aos, un grupo de edad que normalmente presenta sntomas leves y cuyas infecciones podran pasar desapercibidas en los pases que realizan menos pruebas. Algunos cientficos del instituto creen quela oleada de Dinamarca va una o dos semanas por delante de otros pases occidentales.Pero otros afirman que muchos pases podran estar experimentando ya el mismo patrn, con los jvenes -que son los ms propensos a viajar y socializar- iniciando la propagacin en la comunidad.

Existe la posibilidad de que Dinamarca est captando la propagacin que otros pases no tienen, afirma Marc Stegger, cuyo equipo analiza los datos genmicos.

A este laboratorio llegan nuevos hisopos 21 veces al da, desde la maana hasta las 2 de la madrugada. A las 48 horas de cada prueba, Dinamarca sabe si un positivo es atribuible al omicron. (Chico Harlan/The Washington Post)A este laboratorio llegan nuevos hisopos 21 veces al da, desde la maana hasta las 2 de la madrugada. A las 48 horas de cada prueba, Dinamarca sabe si un positivo es atribuible al omicron. (Chico Harlan/The Washington Post)

Los cientficos de este pas dicen que la investigacin granular slo tiene sentido si el conocimiento proporciona una forma de salvaguardar el pas, y as ha sido en el pasado. Hace un ao, cuando la variante alfa se estaba afianzando, Dinamarca actu con rapidez y reforz su bloqueo, lo que fren considerablemente la oleada.

Esta vez, el gobierno no ha implementado un bloqueo completo. Pero ha tratado de responder a la ciencia emergente. Aun as, la propagacin ha continuado a buen ritmo. En los primeros casos de micron, Dinamarca intent poner en cuarentena no slo a los contactos cercanos, sino a los contactos de los contactos; la estrategia se abandon despus de nueve das, porque se hizo insostenible.

En el Instituto Estatal del Suero,muchos cientficos hablan con cansancio de los das anteriores a la micron, como si reflexionaran sobre otra poca, cuando la pandemia era manejable y comprensible.Slo en las ltimas semanas, el laboratorio de anlisis ha contratado a 100 personas nuevas. Ha comprado 20 nuevas mquinas de PCR. Ha empezado a echar mano de su reserva de piezas de plstico de laboratorio y a luchar contra otros pases para conseguir suministros. La fiesta de Navidad del instituto, prevista para la semana pasada, fue cancelada.

Los cientficos dicen que sienten inquietud -y tambin un poco de asombro- por lo que estn viendo: un virus increblemente en forma, ganando una guerra territorial contra el delta. Hasta el lunes -el da ms reciente con datos completos y publicados- micron representaba el 26,8% de los casos. Una semana antes, la cuota de micron era del 4,9%.

Se est moviendo muy rpido, dijo Cohen, mientras llegaban ms hisopos al laboratorio situado debajo de su oficina del segundo piso. Dijo que su principal preocupacin era mantener las cosas en funcionamiento. Se defini a s mismo como un hombre de laboratorio y dijo que pensar en el panorama general era cosa de los epidemilogos. Pero se aventur:No puedo evitar tener una opinin fatalista: que todos vamos a tener esto.

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Por el momento, todas las consecuencias de la micron siguen en el horizonte: a semanas de distancia, en una pantalla de ordenador o en parte de las advertencias del gobierno.En Gran Bretaa, el nico pas que puede igualar la vigilancia de la variante en Dinamarca, el Primer Ministro Boris Johnson ha hablado de un maremoto de casos entrantes.La variante ya es dominante en Londres, y el centro europeo de control de enfermedades dice que es probable que se convierta en dominante en todo el continente en enero o febrero. Tambin Estados Unidos se prepara para una gran oleada y para inundar los hospitales a partir del prximo mes.

Pero los modelos slo proyectan unas semanas en el futuro, y lo que hay ms all – despus de que la ola micron cresca y se disipe – se deja a la imaginacin cientfica.

En el Instituto Estatal del Suero, el hombre de la imaginacin es Anders Fomsgaard, uno de los virlogos ms conocidos de Dinamarca. Es un entusiasta del saxofn con el pelo rizado. Sus colegas le llaman el hombre de las ideas. Y trabaja en un edificio amarillo y escueto en el que los investigadores cultivan micron.

Salud a un visitante en la entrada, bajo luces de nen con forma de fragmentos geomtricos, que, segn explic, representan el VIH.

Otra epidemia, dijo. Todava sigue, por cierto.

Anders Fomsgaard, one of Denmark's most well-known virologists, says the world is five steps behind the coronavirus. (Chico Harlan/The Washington Post)Anders Fomsgaard, one of Denmark’s most well-known virologists, says the world is five steps behind the coronavirus. (Chico Harlan/The Washington Post)

Tal vez, dijo, los orgenes de micron estn relacionados con el VIH, ya que el virus podra proceder de una persona inmunodeprimida, cuyo cuerpo no pudo eliminar el virus y, en cambio, lo dej crecer y cambiar. Incluso en los hospitales daneses, dijo, hay personas que han tenido el coronavirus durante siete u ocho meses. En Dinamarca, los cambios se controlan; en la mayora de los lugares, no.

Esta podra ser una de las formas de crear este virus resistente, dijo.

Su objetivo, dijo, es ayudar a la humanidad a adelantarse por fin al covid. Y para ello, est dirigiendo todo tipo de experimentos. Entre ellos est la investigacin de una vacuna dirigida a las clulas T. Dicha vacuna no protegera contra la infeccin, pero su objetivo sera detener la enfermedad. La ventaja sera que se dirige a partes del coronavirus que no parecen mutar.

Estamos todo el tiempo respondiendo, dijo.Estamos atrasados. Vamos cinco pasos por detrs.

Cree que el prximo mes ser brutal, pero despus? Es difcil de decir. Las personas infectadas, y habr muchas, podran salir con una proteccin ms profunda, convirtiendo al coronavirus en algo menos amenazante. Pero tambin dijo queel virus es imposible de erradicar por completo. Tal vez pueda saltar a los roedores. Luego, tal vez, vuelva a los humanos, reformado. Describi el coronavirus como un mutador maestro, y claramente, con la vacunacin, los humanos estn arrinconando al virus, donde puede debilitarse o cambiar.

Podra salir del otro lado an ms dbil, dijo Fomsgaard. Pero eso es un negocio arriesgado. Podra dar con otra mutacin que le diera el premio gordo.

(c) 2021, The Washington Post – Chico Harlan

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